Granja Shepherd’s Way de Minnesota – Conocedor del queso

Primero fue la leche, luego el queso de oveja

Granja de Shepherd’s Way, una lechería y lechería de ovejas de granja, evoca imágenes del antiguo ritmo pastoril estacional que ha guiado nuestra historia agraria colectiva. Las manadas de animales están pastando, moviéndose de pasto en pasto, reuniendo sustento y produciendo leche que alimentaría a la comunidad en las próximas temporadas.

Granja de Shepherd's Way
christine hyatt

En la extravagancia digital que se ha convertido en el ritmo moderno (siempre encendido, siempre conectado a una gran corriente de datos que vuelan a gran velocidad), la mayoría de nosotros estamos profundamente desconectados de estos flujos y reflujos estacionales que parecen ocurrir de manera imperceptible, mientras estamos distraídos. . Pasan los días y las semanas, y de repente ha pasado un mes.

Aunque los ritmos de la vida en la granja ocurren en un tipo de tiempo aparentemente diferente, son susceptibles a los caprichos de la vida y las complicaciones inevitables. Esto se magnifica al agregar ganado, la vida en una granja de 100 años de antigüedad y el funcionamiento de un pequeño negocio en crecimiento que exige precisión e inversión de capital intensiva.

Mi visita a esta granja bucólica a una hora al sur de Minneapolis fue justo después de un gran recorrido por la granja, una reunión familiar y una lesión en la rodilla del asistente de elaboración de queso, quien también es el tercer hijo de los propietarios. Además de los desafíos, una torcedura en la línea de gas de la estufa inutiliza el horno y continúa la limpieza de una tormenta reciente que provocó que un árbol se estrellara contra el techo del cuarto de lavado.

Steve y Jodi Leer
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En medio de esta energía frenética, la quesera y propietaria Jodi Ohlsen Read trabaja con su mantra: «Está bien, no es gran cosa». Sus amables ojos brillan con sabiduría y determinación ganadas con esfuerzo, forjadas a través de años de vida en la granja, siendo madre de cuatro niños y navegando en las prácticas nocturnas de fútbol y un trabajo diurno como escritora en los primeros años, todo entre cubas artesanales de queso galardonado.

Hablar con Jodi Read es darse cuenta de lo poco ocupado que está el propio “realmente ocupado”.

Está claro que ella y su esposo Steven Read, novios de la universidad que se casaron jóvenes, aún disfrutan claramente el uno del otro y la vida que han creado. Se conocieron en la Universidad de Minnesota, donde ella estudió periodismo y él estudió ciencias políticas y se graduó en educación agrícola.
“En la escuela de posgrado, a Steven se le ocurrió la idea de criar ovejas y se quedó con él”, dice ella. “Escuchas algo y luego vuelve a ti una y otra vez”.

En 1994, justo cuando Steven estaba terminando su maestría y Jodi estaba embarazada de su segundo hijo, la pareja compró 50 ovejas lecheras. Su rebaño primitivo era parte del Cooperativa lechera de ovejas de Wisconsinque juntaba la leche y la vendía a varios clientes.

En ese momento, su paso a la fabricación de queso fue recibido con incredulidad. “’¿Puedes ordeñar una oveja?’ preguntaba la gente”, recuerda con un poco de sonrisa. “La conciencia ahora es muy diferente, pero la gente estaba realmente perpleja cuando comenzamos, incluidas nuestras familias”.

La leche de oveja es única porque se puede congelar y no hay separación cuando se descongela, lo que elimina muchos de los desafíos del transporte de leche líquida. A medida que aumentó la demanda, la pareja aumentó el tamaño de su rebaño, convirtiéndose eventualmente en uno de los rebaños de ovejas lecheras más grandes de los Estados Unidos.

Producción de queso Shepherd's Way
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negocio interrumpido

El modelo de negocio cambió abruptamente cuando uno de los principales clientes dejó de comprar la leche, dejando un excedente sin comprador. “Si no puede vender su leche, es mejor que haga algo con ella”, recuerda Jodi Read. “Esto nos empujó a darle una oportunidad a la elaboración de queso”.

Si bien el queso de oveja tiene raíces profundas en Europa, particularmente en la región vasca entre Francia y España y en todos los países mediterráneos, tardó en hacerse popular en los Estados Unidos.

Cuando los Read comenzaron a producir queso de oveja en 1998, estuvieron entre los primeros productores estadounidenses en adoptar este nuevo tipo de leche, junto con Old Chatham Sheepherding Company del estado de Nueva York, Vermont Shepherd, así como Cypress Grove Chevre y Bellwether Farms en California, que comenzaron sus operaciones. en los años 80 y principios de los 90.

Las ovejas lecheras producen mucha menos leche durante una temporada más corta que otros animales lecheros. Si bien la leche tiene un alto contenido de componentes como grasas y proteínas y es excelente para la elaboración de queso, en ese momento, pocas personas en los Estados Unidos sabían cómo hacer queso de oveja con éxito.

Por suerte, el personal de la planta piloto de procesamiento de alimentos de la Universidad de Minnesota en St. Paul tenía experiencia trabajando con leche de oveja. Después de que la pareja hablara con los minoristas locales de queso e hiciera un poco de investigación de mercado, los expertos universitarios los ayudaron a desarrollar y refinar sus recetas para hacer queso.

Queso Camino del Pastor
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Los primeros lotes de Friesago de Shepherd’s Way Farms, un guiño a su rebaño de ovejas mestizos frisonas e inspirados en manchego y asiago europeos, se hicieron en St. Paul bajo la dirección de Ray Miller, científico y coordinador de la planta.

Cuando llegó el momento de probar el lote inicial, esta investigación inicial valió la pena. The Reads tuvo la primera degustación junto con los investigadores y minoristas que ofrecieron orientación y desarrollo de recetas.

Desde el principio, la recepción fue positiva y Friesago salió a la venta en Surdyk’s Cheese Shop en Minneapolis. Corría el año 1998. “Realmente pudimos hacer lo que hicimos porque trabajamos con personas que estaban dispuestas a compartir sus conocimientos”, dice Jodi Read.

El segundo queso de los Reads, Shepherd’s Hope, un queso fresco de leche de oveja, llegó al año siguiente. En 2001, a medida que su operación seguía creciendo, la pareja se mudó a una propiedad más grande en Nerstrand, MN, y comenzó a remodelarla para acomodar a su rebaño de menor estatura. En los próximos años, el suyo crecería hasta convertirse en uno de los rebaños de ovejas lecheras más grandes del país.

Adyacente a la granja se encuentra el acertadamente llamado Big Woods, un paraíso de árboles altos que se destaca en medio de interminables hileras de maíz. Este paisaje local sirvió de inspiración para el nombre de su aclamado queso azul, Big Woods Blue, presentado en 2004.

hacerse notar

Ese mismo año, Friesago ganó un premio en la conferencia de la American Cheese Society, poniendo a Shepherd’s Way en el mapa.

En 2003 y 2004, mientras sus cuatro hijos eran pequeños, Jodi Read continuó su trabajo como escritora y editora de publicaciones científicas médicas mientras Steven trabajaba en la granja. “Hacía queso todo el día y luego escribía”, recuerda.

Dos días antes de Navidad, cuando tenía una historia pendiente y todo el frenesí del negocio del queso y los preparativos navideños, se dio cuenta de que no podía cubrir dos trabajos. El consejo de Steven: dejar uno.

“Creo que fui el más sorprendido de todos porque había trabajado muy duro y escribir era mi pasión. Para luego pasar al queso, fue extraño. Me vuelve loco la mayor parte del tiempo, pero es profundamente satisfactorio y desafiante. No podría no hacerlo”. dice Jodi Leer.

La vocación única de la pareja también les ha brindado la oportunidad de trabajar juntos como familia con el objetivo más amplio de cultivar la tierra. En 2004, el dúo fue invitado a participar en el primer Slow Food Terra Madre, una reunión mundial de pequeños productores de alimentos y agricultores en Italia.

“No sabíamos qué era porque nunca había sucedido antes”, dice ella. “El simple hecho de estar en presencia de 5000 pequeños productores de alimentos de todo el mundo nos hizo darnos cuenta de que no somos los únicos que hacemos esto. Ser traído a una comunidad como esa fue increíble. Dijeron que somos revolucionarios de la comida. Fue una experiencia de afirmación de la vida.

“Fue bueno que eso pasara; nos ayudó a ponernos a tierra cuando ocurrió el desastre”, continúa Jodi Read. “Nos fortalecimos justo antes del gran golpe”.

Apenas unos meses después de su regreso de Italia, en enero de 2005, un incendio destruyó el establo de corderos, matando a más de 400 ovejas y, de las que sobrevivieron, muchas tuvieron consecuencias a largo plazo que no fueron evidentes de inmediato. Más tarde se determinó que el devastador incendio fue un incendio provocado y tuvo repercusiones de gran alcance para su negocio.

“La gente se pregunta, ¿por qué ha tardado tanto? Solo piensas que recibirías un cheque, reconstruirías. Pero hubo tantas consecuencias del incendio que se desarrolló. A las ovejas que sobrevivieron no les fue bien. No puedes simplemente salir y comprar un rebaño. La calidad de la manada se desarrolla con el tiempo”, dice Jodi Read.

Con muchos retrasos en la reconstrucción y el financiamiento y la recesión de 2008, la familia siguió avanzando paso a paso, recaudando capital a través de Slow Money, recibiendo una subvención para productores del USDA y lanzando una campaña de Kickstarter para reconstruir el establo de corderos.

“Aprendimos mucho y somos más eficientes”, dice sobre el proceso de reconstrucción. “Nuestra familia realmente se unió. Ahora estamos produciendo aproximadamente la mitad de la cantidad que producíamos antes del lanzamiento. Pero todavía estamos aquí. Ese es un gran problema. Nuestro objetivo siempre fue criar a nuestra familia de esta manera, y lo hicimos”.

Ser sostenible, financiera, personal y ambientalmente, es un listón difícil de alcanzar, incluso más difícil de mantener, dice Jodi Read.

“Cuando eres pequeño, cada pequeña cosa puede volcarte”, dice ella. “Sostenibilidad a largo plazo en todos los niveles: ambiental, personal, financiero y si seremos capaces de transmitir esto a nuestros hijos. Esas cosas me mantienen despierto por la noche”.

Sin embargo, esto no impide que Jodi Read retribuya. Se desempeña como presidenta del incipiente Minnesota Cheese Guild, que organiza un festival cada primavera. Ella y Steven terminaron recientemente una capacitación de liderazgo de un año de duración sirviendo como Pareja de Liderazgo de Empresas de la Unión de Agricultores de Minnesota en 2015. Este compromiso los reunió con parejas de otros cuatro estados del Medio Oeste para aprender y compartir sobre temas agrícolas, que culminó con un «vuelo» a Washington , DC Allí, se reunieron con los legisladores en el Capitolio para presentar los problemas de la agricultura familiar.

Hoy, las cosas están en una buena trayectoria. Han agregado algunos quesos nuevos a su línea, incluida una corteza florida de leche mixta llamada Hidden Springs. La lechería está lista para agregar más producción a medida que su rebaño se expande y se completan las mejoras planificadas en la sala de quesos.

Tres de los cuatro hijos de Read participan en la granja, ya sea haciendo queso, trabajando en la granja o haciendo marketing. La operación avanza y las reservas de queso envejecen en la cueva, listas para un mercado hambriento.

La familia detrás de Shepherd’s Way demuestra que la resiliencia es una característica importante para llevar adelante la tradición consagrada de la producción lechera de ovejas en el Medio Oeste.

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